No. 43: Warren Spahn. Mejores Jugadores de la Historia del Béisbol

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En este artículo Joe Posnanski nos habla de Warren Spahn.

Primero usaremos a Spahn
Luego usaremos a Sain
Entonces tendremos un día libre
Seguido por la lluvia
Volverá Spahn
seguido por Sain
Y seguidamente
Esperamos
Los dos días de lluvia.

– Poema de Gerald V. Hern en los Bravos de 1948.

* * *

Comencemos con una historia relacionada con el gran bateador Billy Williams. Cuando tenía 21 o 22 años de edad, estaba cubriendo un partido de béisbol de clase AA de los Charlotte Knights y, por pura casualidad, me encontré en la zona de prensa junto a Billy Williams. Los Knights eran un equipo filial de los Cubs en ese momento y supongo que Williams era un instructor de bateadores.

Hasta el día de hoy, no estoy seguro de cómo o por qué lo hice: probablemente debería estar muy avergonzado de hacer esa pregunta básica. Pero le pregunté a Williams si podía explicarme la diferencia entre un slider y una curva. Lo hizo muy contento. Me lo explicó durante una hora aproximadamente. Fue increíble, una de mis experiencias favoritas en el mundo del béisbol. Cogió una hoja de papel, me mostró las diferentes rompientes, me explicó por qué tuvo cierto éxito contra los Slilders de Gibson (conectó 10 cuadrangulares a Gibby) y por qué no pudo hacer nada contra la curva de Bert Blyleven (un hit en 15 At Bats). Era como recibir lecciones de física de Einstein.

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Menciono esto porque hay un concepto simple del béisbol que simplemente no he podido entender: no entiendo la diferencia entre el WAR (Wins Above Replacement) y el WAA (Wins Above Average). Quiero decir, entiendo lo básico, pero nunca lo entendí del todo, ¿sabes a qué me refiero? Entiendo que Wins Above Replacement representa un intento de determinar cuánto más (o menos) valioso es un jugador en comparación con un jugador de “nivel de reemplazo.” Entiendo que WAA se comparan con un jugador promedio. Entiendo esa parte.

Lo que no pude entender es por qué las dos estadísticas varían tanto a la hora de clasificar a los jugadores.

Por ejemplo, el número 44 en mi lista es Pedro Martínez. El número 43 de mi lista, ahora ya lo sabes, es Warren Spahn.

Con el WAR puedes ver la ventaja de Spahn:

Spahn: 92.6 WAR
Martínez: 86.0 WAR

Sin embargo, el WAA (Wins Above Average) cuenta una historia muy, muy diferente.

Martínez: 61.4 WAA
Spahn: 41.1 WAA

Esa es una gran diferencia. Por WAR, Warren Spahn es el 37º jugador más valioso (pitcher o bateador) de la historia del béisbol. Pero por WAA, desciende hasta el lugar 66. Y Pedro es el caso contrario: está el 43 en la lista por WAR, y el 29 en la lista por WAA.

Este concepto puede ser muy fácil para vosotros, pero a mi me ha dejado atónito. Y así, que le pedí a Bill James y Tom Tango que me ayudaran a entender, que es muy parecido a preguntarle a Billy Williams sobre la diferencia entre una curva y un slider.  Ambos me dieron esta respuesta general.

Digamos que tienes dos jugadores, uno algo mejor que el otro. Digamos que estamos mostrando su valor por porcentaje de ganancias.

El jugador 1 es un jugador .650 y el jugador 2 es un jugador .550.

Si los comparas con un jugador de nivel de reemplazo, digamos que el nivel de reemplazo es .300, entonces puedes ver la diferencia.

Jugador 1: 350 puntos por encima del reemplazo
Jugador 2: 250 puntos por encima del reemplazo

Así que el Jugador 1 es más valioso. El jugador 1 es un 40% más valioso que el jugador 2.

Ahora, comparémoslos con un jugador promedio, que obviamente es .500.

Jugador 1: 150 puntos por encima del promedio
Jugador 2: 50 puntos por encima del promedio

Bueno, ya ves cómo esto lo cambia todo. Aunque la diferencia de 100 puntos entre los dos jugadores es la misma, ahora el Jugador 1 es TRES VECES más valioso que el Jugador 2. El punto de partida clave está aquí.

Entonces, ¿qué significa esto? Bueno, Wins Above Replacement tiende a recompensar carreras productivas largas y consistentes como las de Spahn. Lanzó más de 5,000 entradas, casi el doble de las entradas que lanzó Pedro Martínez. Ganó 20 partidos 13 veces, lideró la liga en juegos completados nueve veces, lideró la liga en lanzamientos y entradas lanzadas cuatro veces.

La mayor cantidad de entradas que lanzó Pedro Martínez en una temporada fue de 241.

Warren Spahn, y esta podría ser la estadística de béisbol más asombrosa que haya escuchado hoy, lanzó más de 241 entradas en diecisiete temporadas.

Spahnie fue implacablemente bueno, año tras año, tras año, y si lo comparas con el nivel de reemplazo, simplemente tendrá más valor que Martínez. Siempre fue mejor que el reemplazo. Si usas las “Win Shares” de Bill James, que solo representan el valor de un jugador y no lo comparan con ningún otro, ves una diferencia mucho mayor. Warren Spahn tiene 403 “Win Shares” en su carrera. Martínez tiene 224.

Está bien, pero cuanto más alta sea la línea de base que usas para comparar, más favorecerá a los jugadores que tuvieron picos muy altos (y, a menudo, carreras cortas). Martínez durante siete años fue claramente mejor que Warren Spahn en cualquier momento de su carrera (mejor, creo, que nadie). Era mucho mejor que el promedio en aquellos años en los que acumuló un gran valor. Y, en comparación con el promedio, ese valor supera la ventaja de Spahn en entradas lanzadas.

Esta es una manera de verlo: si sustraes las estadísticas de la carrera de Pedro de la carrera de Spahn, todavía tienes un pitcher que tuvo un récord de 144-145 con un ERA de 3.27 y lanzó 2.416 entradas. Esa es básicamente la carrera de Jeff Suppan o Bob Knepper o Woodie Fryman. ¿Qué vale eso?

Bueno, contra el reemplazo, eso vale bastante. El WAR de Fryman, por ejemplo, es 18.6 victorias por encima del reemplazo. Una muy buena carrera.

Pero compare a Fryman con el promedio, bueno, no era un lanzador de promedio. Su WAA es menos-2.6.

Así que WAR le da crédito a Spahn por todas esas entradas promedio o casi promedio que lanzó. Y el WAA no lo hace. Esa es la diferencia. Entre los más o menos 200 mejores jugadores en la historia del béisbol, aquí están las mayores diferencias entre WAR y WAA. Aquí puedes ver exactamente de lo que estoy hablando:

Jugadores que son mejores contra el reemplazo:

Don Sutton: ocupa el puesto 90 en WAR; Ocupa el puesto 257 en WAA.

Tommy John: ocupa el puesto 134 en WAR; Ocupa el lugar 281 en WAA

Dave Winfield: ocupa el puesto 123 en WAR; Ranking 252 en WAA

Pete Rose: ocupa el puesto 56 en WAR; Ocupa el puesto 175 en WAA

Chicos que son mejores contra el promedio:

Joe DiMaggio: ocupa el puesto 36 en WAA; Rango 58 en WAR

Larry Walker: ocupa el puesto 46 en WAA; Rango 73 en WAR

Scott Rolen: ocupa el puesto 56 en WAA; Rango 84 en WAR

Lou Boudreau: Rango 62 en WAA; Ocupa el puesto 127 en WAR

Chase Utley: ocupa el puesto 63 en WAA; Rango 155 en WAR

Y así. Los tipos que realizan carreras largas y consistentes, como Eddie Murray, Rafael Palmeiro, Billy Williams, Gary Sheffield y Nolan Ryan, lo hacen mucho mejor contra el reemplazo que contra el promedio.

Y los muchachos que tienen carreras espectaculares, pero relativamente cortas, como Sandy Koufax, Hank Greenberg, Johan Santana, Hal Newhouser y Jackie Robinson, lo hacen mucho mejor en comparación con el promedio que con el reemplazo.

Con todo esto quiero decir: hay muchas formas diferentes de medir los mismos datos. Cuando estaba armando esta lista, tenía a Pedro Martínez y Warren Spahn juntos en mi mente. Uno es el último ejemplo de una brillante carrera de estrella fugaz. Uno es el último ejemplo de la salida del sol durante todos los días. ¿Qué carrera preferirías tener? Estoy seguro de que Pedro desearía que hubiera durado más. Estoy seguro de que a Spahn le hubiera encantado lanzar la bola rápida y el change-up de Martínez. Jugamos las cartas que nos reparten.

No. 43: Warren Spahn. Mejores Jugadores de la Historia del Béisbol
(Foto: Baseball Hall of Fame)

Warren Spahn, como muchos de los jugadores en esta lista, aprendió a jugar con su padre. Warren Spahn Sr. llamó a su hijo Warren, pero, diría que no era porque él se llamara así. Llamó a su hijo Warren en honor al presidente, Warren G. Harding. Warren Sr. vendía papel tapiz, pero no mucho. Estábamos en la época de la depresión. La familia vivía en Buffalo y luchaba. Warren Sr. quería que su homónimo se convirtiera en un jugador de béisbol. El hijo era zurdo, por lo que el padre se dio cuenta de que no había demasiadas posiciones abiertas para él. No hay campocorto. No hay tercera base. No catcher. A Warren Jr. le gustaba golpear y le gustaba la primera base, lo cual estaba bien. Pero Warren Sr. era un hombre práctico y le enseñó a su hijo a lanzar por si acaso eso le era útil. *

* Warren Spahn fue un muy buen bateador siendo pitcher. Bateó .35 Home Runs en su carrera, empatando en el cuarto lugar de todos los tiempos detrás de Wes Ferrell, Bob Lemon y Red Ruffing.

Fue divertido escuchar a Warren Spahn hablar acerca de cómo su padre le hizo lanzar la bola correctamente, con un movimiento fácil y completo, y cómo esta fue la lección clave de su vida en el béisbol. Ese brazo se convertiría en una de las grandes maravillas del béisbol. Spahn era algo así como un fenómeno cuando comenzó: dominó la III Liga (Illinois-Indiana-Iowa) cuando tenía 20 años. Ese fue el año en que un compañero lo golpeó en la cara con un mal lanzamiento y consiguió la famosa nariz de boxeador que definía su rostro. Spahn dominó la Liga del Este con 21 años y recibió una llamada para las grandes ligas de ese año. Comenzó un par de partidos y lo maltrataron. Y luego se fue a la guerra.

El “récord” de la guerra de Warren Spahn es uno de los más condecorados de la historia del béisbol. Peleó en la Batalla de Bulge y fue herido en la lucha por el Puente en Remagen. Obtuvo un ascenso de sargento a subteniente. Fue galardonado con una estrella de bronce y un corazón púrpura. Habló acerca de cómo la guerra lo cambió, cómo lo hizo más agradecido por cada minuto que tuvo en el terreno de juego. “Después de lo que pasé en el extranjero”, lo citaban en “El mejor juego jamás lanzado”. “Nunca pensé en nada de lo que tenía que hacer en el béisbol como un trabajo duro”.

Y esto para USA Today en 1990: “Me sentí como, ‘Wow, qué gran manera de ganarse la vida. Si me equivoco, habrá un pitcher relevista que entrará allí. Nadie me va a disparar “.

Cuando Warren Spahn regresó en 1946, era esencialmente el mismo pitcher que sería durante los próximos 20 años. Bueno, eso no es exactamente correcto: agregaría el famoso lanzamiento al que todos llamaron una “bola de tornillo” aproximadamente una década más tarde, y eso le acompañó a lo largo de la segunda mitad de su carrera. Pero lo que quiero decir es que, desde una edad temprana, Spahn entendió algo sobre el lanzamiento que pocos han entendido. “Batear es tiempo”, dijo. “El pitcheo es un tiempo molesto”. Cuando era joven, lo hacía con su bola rápida muy alta. La gente tiende a pensar que Warren Spahn era un zurdo astuto, pero lideró la liga en ponches cada año desde 1949 hasta 1952.

Lanzó muchísimas entradas en una época en que todos intentan descubrir cómo evitar que los pitchers jóvenes se lesionaran, la carga de trabajo de Spahn parece aún más notable. Lideró las entradas lanzadas de la liga cuatro veces, fue segundo seis veces más, fue tercero otras cuatro veces. Es tentador recibir lecciones de su carrera. Estuvo en el ejército entre los 22 y los 24 años de edad y no lanzó mucho durante ese tiempo (lanzó un poco para los equipos del ejército). ¿Es ese el secreto? Su padre fue implacable al asegurarse de que Spahn lanzara la bola correctamente. ¿Es ese el secreto? Spahn siempre dijo que tenía mucho cuidado de nunca estirar el hombro o el codo al intentar lanzar demasiado fuerte. ¿Es ese el secreto?

O … ¿no hay secreto? Tal vez Warren Spahn, y Nolan Ryan, Bert Blyleven, Tom Seaver y otros, fueron simplemente un fenómeno de la naturaleza. Spahn lanzó 289 entradas en 1947 para liderar la liga. Lanzó 300 entradas en dos años. Lanzó 310 entradas dos años después de eso. Lanzó, lanzó y lanzó, y cuando la bola rápida comenzó a quedarse un poco corta, desarrolló un nuevo lanzamiento, el que todos llamaban “bola de tornillo” (Screwball). Y luego lideró la liga en juegos completos durante siete años consecutivos.

¿Spahn lanzó una verdadera “bola de tornillo”? Esa es realmente una pregunta interesante. Spahn parecía estar en conflicto con eso. Dijo que fue influenciado por la famosa “bola de tornillo” de Carl Hubbell e intentó modelar el lanzamiento. Por otra parte, en los últimos años diría que su lanzamiento no era exactamente una “bola de tornillo”, lo cual era un giro violento hacia la izquierda, se parecía más al famoso “circle change” de Tom Glavine.

Como sea que lo llames, el lanzamiento machacó a los bateadores diestros, y fue exactamente el lanzamiento que necesitaba para seguir ganando 20 juegos año tras año, año tras año. Tenía una increíble variedad de lanzamientos: una curva, un slider, una bola rápida, la bola de tornillo, incluso una knuckleball durante un tiempo. Pocos han mezclado los lanzamientos mejor que Spahn. Su hijo, Greg, en “The Greatest Game Ever Pitched” recordaría a su padre calentando, lanzando cinco bolas rápidas, luego cinco bolas de tornillo, luego cinco curvas, luego cinco change-up, haciendo una pausa entre cada ronda para hablar con alguien. Podría estar hablando para averiguar cual de los lanzamientos funcionaba mejor.

También podría haber estado hablando por hablar. Spahnie fue uno de los maravillosos personajes en la historia del béisbol. Todo el mundo lo amaba. Hay un puñado de historias extravagantes sobre él. Llevaba el número 13 en las menores porque, le dijo al manager en la casa club, ese era su número de la suerte. Bueno, ganó 20 juegos trece veces. Solía ​​decir que un dolor en el brazo era como un dolor de muelas; te molesta hasta que te olvidas de ello. Y así era.

Spahn era un tipo modesto que nunca se perdió una apertura, nunca pregonó sus logros, nunca dejó de amar el juego. Una de mis citas favoritas sobre él proviene de Stan Musial, que era la versión exitosa de Spahn. “No creo que Spahn llegue al Salón de la Fama”, dijo Musial. “Nunca dejará de lanzar”.

Spahn lanzó hasta que tuvo 44 años en las Grandes Ligas y luego lanzó un poco más en las menores. Sus 363 victorias son las más en la Era de las Bolas Vivas (en contraposición a la Dead Ball Era), incluso Greg Maddux, Roger Clemens y Steve Carlton no pudieron atraparlo. Pero este poema, “No dejar de Lanzar”, es probablemente su legado. En 1948, los Boston Braves iban a por el primer banderín en 35 años. El 6 de septiembre, consiguieron una pequeña ventaja.

Aquí están los lanzadores para el resto de la eliminatoria:

Spahn (14 entradas); Sain (cierre); Sain (sí, otra vez), Spahn, alguien, alguien, Sain, Spahn, Sain, Spahn, alguien, Sain, alguien, Spahn, Sain, alguien, Spahn, Sain, alguien, Spahn, Sain, alguien.

Sí, ese año se parecía mucho al poema. Johnny Sain fue en realidad el lanzador más dominante en 1948; terminó segundo en la votación de MVP en la temporada épica de Stan Musial. Pero Sain nunca tendría otro año como ese, mientras que Spahn estaría genial durante los siguientes 15 años. Cuando se le preguntó por qué, Johnny Sain nunca dudó. “Spahn”, dijo, “fue el lanzador más inteligente que he visto”.

 

El artículo original de Joe Posnanski

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